Loblaw könnte dir viel mehr als 25 Dollar schulden.

Nach 14 Jahren des Aufblähens der Brotpreise ist die Geschenkkarte des Lebensmittelriesen mea culpa nicht genug, sagen Sammelklageanwälte.

Nach 14 Jahren des Aufblähens der Brotpreise ist die Geschenkkarte des Lebensmittelriesen mea culpa nicht genug, sagen Sammelklageanwälte.

Anfang dieser Woche gaben Loblaw Cos Ltd. und seine Muttergesellschaft George Weston Ltd. zu, an einer 14-jährigen Verschwörung zur Preisfestsetzung teilzunehmen, die die Kosten für Brot in den Regalen fast jeder großen Lebensmittelkette in Kanada überhöht hat.

Die Unternehmen räumten zwar ein, dass das, was sie taten, falsch war, begrüßten sich aber auch selbst für die Meldung der Regelung “nach Entdeckung dieses wettbewerbswidrigen Verhaltens”. In der Erklärung informieren die Unternehmen die Verbraucher auch darüber, dass sie Anspruch auf einen 25 $ Loblaw-Geschenkgutschein als Rückerstattung für ihre Verluste haben würden.

“Das erscheint uns sehr niedrig”, sagt David Wingfield, Partner bei Strosberg Sasso Sutts LLP, und einer von zwei Anwälten, der jetzt eine Sammelklage leitet, die gegen die an dem System beteiligten Parteien eingereicht wurde. Die Klage, die im Namen einer Kundin namens Marcy David eingereicht wurde, lautet auf 1 Milliarde Dollar Schadenersatz und weitere 100 Millionen Dollar Strafschadenersatz.

Für seinen Teil sagte Loblaw, dass es zwischen 75 und 150 Millionen Dollar Schadenersatz zahlen wird, je nachdem, wie viele Kunden es in Anspruch nehmen. “Ich denke, es ist unverschämt”, sagt Strosberg, der darauf setzt, dass viele Kunden im Laufe der Jahre viel mehr als 25 Dollar an ungerechtfertigten Gebühren abgezweigt hätten. Tatsächlich ist Brot ein Grundnahrungsmittel – ein Grundpfeiler auf der Liste der wöchentlichen Lebensmittel, für die die Familien im Laufe der Zeit viel Geld aufbringen.

Maclean’s knirschte die Zahlen für mehrere hypothetische Szenarien, um herauszufinden, wie viel jemand in 14 Jahren vor und nach der Preisfestsetzung für Brot ausgeben könnte. Die Ergebnisse, obwohl spekulativ, spiegeln Wingfield und Strosbergs Einschätzung wider, dass 25 $ völlig unzureichend sind.

Nehmen wir zum Beispiel die beliebte Brotmarke Loblaw Country Harvest als theoretische Fallstudie. Ein Brotlaib ist bei $3.49 gelistet. Sagen wir, das Unternehmen hat die Kosten künstlich um 10 Prozent pro Laib erhöht. Nachdem er die Inflation berücksichtigt hat, hätte jemand, der im Laufe des 14-jährigen Programms jede Woche einen Laib gekauft hat, Anspruch auf etwa 195,52 $ – fast das Achtfache dessen, was Loblaw anbietet. Oder fast 400 Dollar für eine Familie, die zwei Brote pro Woche kauft. Für kleine Unternehmen – Cafés oder Restaurants – ist es leicht zu erkennen, wie sich diese Kosten auf Tausende belaufen können.

Natürlich ist es möglich, dass Loblaw in seinem Fugenhobeln konservativer war. Sagen wir, es hat die Preise um nur 5 Prozent erhöht. Dann würden wöchentliche Brotkäufer immer noch $102,44 ausgeben. Damit die Konzession für den Geschenkgutschein in einem angemessenen Verhältnis zum Verlust dieses hypothetischen Kunden steht – das heißt, weniger als 25 Dollar in 14 Jahren – hätte Loblaw die Brotpreise nur um etwa 1 Prozent erhöhen können.

Das Wingfenster sagt, dass das sehr unwahrscheinlich ist. “Es ist eine Menge Arbeit, sich in eine Verschwörung über 14 Jahre einzubringen, sagt der Anwalt und stellt fest, dass der Preisanstieg wahrscheinlich “einen ziemlich hohen Prozentsatz der Brotpreise” verursacht hat. Das für einen Nickel pro Laib Brot zu tun – obwohl es viel Brot ist und sich die Zahlen summieren – scheint immer noch eine Menge Arbeit für sehr geringe Zusatzkosten zu sein”, fügt er hinzu.

An dieser Stelle haben weder das Unternehmen noch das Wettbewerbsbüro gesagt, wie sehr die Preisfestsetzung die Brotpreise überhöht hat. “Die Kosten des Kartenprogramms sollten nicht als Schätzung des Schadens angesehen werden”, sagten Loblaw und George Weston in ihrer Erklärung und fügten hinzu: “Die Kassenbestände der Unternehmen übersteigen bei weitem jedes realistische Schadensszenario.”

In der Zwischenzeit warnt das legale Duo die Kunden vor einem Rennen, um ihren 25-Dollar-Geschenkkarte zu erhalten. Die Pressemitteilung von Loblaw machte nicht deutlich, ob die Annahme des Geschenkgutscheins Kunden daran hindern würde, sich der Sammelklage anzuschließen, wenn sie fortgesetzt wird. “Das macht uns Sorgen”, sagt Wingfield, während Strosberg notiert: “Die Frage ist: Willst du dein Recht auf einen Gutschein verschenken?”

In einer E-Mail an Maclean’s am Mittwoch versicherte Loblaw Communications Vice President Kevin Groh, dass Menschen, die den Gutschein angenommen haben, immer noch an einem Anzug teilnehmen können. “Die Entschädigung in solchen Situationen kann viele Jahre dauern, während unsere 25-Dollar-Karte sofort verfügbar sein wird”, sagte Groh. “Die Karte ist ein Versuch, unseren Kunden zu zeigen, dass wir dieses Thema und ihr Vertrauen ernst nehmen. Alle Bedingungen des Programms werden klar sein, wenn die Kartenregistrierung am 8. Januar beginnt. Selbst wenn sie unser Angebot annehmen, können Kunden von uns oder einem der anderen in Sammelklagen genannten Einzelhändler eine zusätzliche Vergütung erhalten.”

Aber viele Kunden, wie David, sagen, dass die Konzession zu wenig zu spät ist. Seit Dienstag, als Loblaw und George Weston die Verschwörung effektiv bestätigten, sagen Strosberg und Wingfield, dass sie von über 500 Menschen gehört haben, die Interesse bekunden, der Klasse beizutreten.

Die Preisfestsetzung wird mit 14 Jahren Gefängnis, einer Geldstrafe von maximal 25 Millionen Dollar oder beidem geahndet. Loblaw und George Weston schafften es, diesen Strafen auszuweichen, indem sie das Preisabsprachenprogramm dem Wettbewerbsbüro durch sein Kronzeugen- und Immunitätsprogramm offenbarten. Andere Unternehmen, die sich als beteiligt erweisen, haben vielleicht nicht so viel Glück.

Historisch gesehen sind die Kosten für die Preisfestsetzung jedoch eher gering. Im Jahr 2007 gab Cadbury dem Wettbewerbsbüro den Hinweis auf sein Engagement in einem Schokoladenpreissystem mit Nestlé, Mars, Hershey und dem Einzelhändler ITWAL. Nach einer langwierigen Untersuchung wurden die Anklagepunkte gegen Mars und Nestlé ausgesetzt, und Hershey, das sich der Preisabsprache schuldig gemacht hatte, erhielt nur eine Geldstrafe von 4 Millionen Dollar.

Eine weitere 2004 eingeleitete Untersuchung ergab, dass sich Unternehmen in Quebec verschworen hatten, die Gaspreise in vier verschiedenen Städten zu erhöhen. Das Wettbewerbsbüro hat 39 Personen und 15 Unternehmen in die Regelung einbezogen. Nur Les Petroles Global Inc. wurde mit einer Geldstrafe von 1 Million Dollar belegt – und sechs Personen wurden zu 54 Monaten Gefängnis verurteilt, von denen keiner von ihnen jemals gedient hat.

“Es ist wichtig, dass diese Dinge entlarvt und behandelt werden. Und das Kronzeugenprogramm ist das beste Instrument, um dieses Ziel zu erreichen”, sagt Wingfield. Das bedeutet nicht, dass die Schuldigen von der Verantwortung befreit werden. Sie sind zwar nicht strafrechtlich verantwortlich, müssen sich aber dennoch der Öffentlichkeit gegenüber verantworten.

“Da kommen wir ins Spiel”, fügt Wingfield hinzu. “Wir stellen sicher, dass die Menschen, die durch die Verschwörung geschädigt wurden, für die Auswirkungen entschädigt werden. So wird Loblaws in diesem Fall seine Strafe bekommen: Sie wird den Verbrauchern Geld zahlen müssen.”

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